Crean mosquitos modificados genéticamente para vencer a la malaria

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Mosquitos modificados genéticamente volando libres en la naturaleza para acabar con la malaria. No se trata de un sueño científico ni del guion de una serie futurista de televisión, sino de una realidad.
El pasado 1 de julio, 6.400 ejemplares machos de Anopheles gambiae, estériles debido a una alteración en su ADN introducida por el ser humano, fueron liberados en un pueblo de Burkina Faso, en África occidental, por el proyecto Target Malaria.
Fue solo una prueba, pero la iniciativa de combatir esta enfermedad que mata a más de 400.000 personas cada año mediante la alteración genética de una especie avanza pese a las reticencias de parte de la comunidad científica y de colectivos ambientalistas.

En el ala derecha de un vetusto edificio amarillo de las afueras de Bobo-Dioulasso, en Burkina Faso, el entomólogo Moussa Namountougou abre con extremo cuidado una puerta.

De un solo paso accede al insectario. Miles de mosquitos son criados por una nueva hornada de científicos burkineses; esto a una temperatura estable de 28 grados centígrados.

“Hemos tomado todas las precauciones para que no se produzca ninguna fuga”, asegura Namountougou, “estas instalaciones tienen el nivel óptimo para el confinamiento de artrópodos, avalado por la Agencia Nacional de Bioseguridad”, explica.

Mosquiteras, climatización, puertas dobles y trampas: la seguridad es una auténtica obsesión.

La malaria

La malaria no es una cuestión baladí. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), solo en 2017 afectó a 219 millones de personas y provocó 435.000 muertes, de las que un 90% se produjeron en África, sobre todo niños menores de cinco años.

El parásito se transmite al ser humano a través de la picadura de la hembra de varias especies de mosquitos del género Anopheles, que necesita la sangre para madurar los huevos que lleva en su interior una vez ha sido fecundada.

El ser humano lleva siglos luchando contra este pequeño gran enemigo con medicamentos, pulverizadores, repelentes, mosquiteras impregnadas de insecticida y, desde hace tan solo unos meses, con una vacuna desarrollada en Mozambique con un importante apoyo español.

Existen 3.500 especies de mosquitos en el mundo y 840 en África, de las que tan solo cuatro transmiten el parásito del paludismo

Sin embargo, sigue matando a gran escala. Target Malaria, un consorcio internacional no lucrativo impulsado por la Fundación Bill y Melinda Gates y el Open Philanthropy Project Fund y apoyado por 13 instituciones públicas y privadas del mundo, surge como alternativa a esos métodos.

“Los mosquitos son cada vez más resistentes a las moléculas con las que tratamos de eliminarlos y la vacuna tiene una eficacia limitada, sobre todo en los niños de pecho, que es el tramo de edad más peligroso”, asegura el entomólogo médico Abdoulaye Diabaté, investigador principal del proyecto en Burkina Faso.

“Es unánime la opinión de que solo con mosquiteras y con la actual vacuna no podremos acabar con la enfermedad”.

Troyano informático

En la sala de Biología Molecular del insectario del Instituto de Investigación en Ciencias de la Salud (IRSS), en Bobo Dioulasso, el científico Dao Koulmaga extrae y amplifica el ADN de un mosquito.

Estas instalaciones se crearon en 2014. “Dos años más tarde y con todos los permisos necesarios recibimos los primeros 500 huevos modificados genéticamente”, asegura el doctor Namountougou.

La idea surgió en el Imperial College de Londres, una de las universidades más prestigiosas del mundo. Consiste en implantar en el animal un gen defectuoso que reduzca de manera significativa la población de la especie. A la vez que se transmita de una generación a otra, como si se tratara de un troyano informático. ¿Cómo hacerlo? Manipulando las leyes de la herencia. A esta tecnología se la denomina Gene Drive o impulso genético.

El doctor Koulmaga enseña una muestra de mosquitos para la extracción y amplificación de su ADN.
El doctor Koulmaga enseña una muestra de mosquitos para la extracción y amplificación de su ADN. JUAN LUIS ROD

La modificación que afectaba a los 500 huevos importados en 2016 provocaba que los machos nacieran estériles; mientras las hembras no, aunque sí tenían la capacidad de transmitir el gen alterado a su descendencia.

Liberan 6.400 ejemplares de machos estériles

Desde entonces han pasado más de 40 generaciones de mosquitos criados, observados, alimentados y cruzados con esmero en el insectario. El pasado 1 de julio, Target Malaria  libero  6.400 ejemplares de machos estériles. Estos  murieron en unos días sin dejar descendencia en la localidad de Bana, cercana a Bobo-Dioulasso.